Dance photography, how I found my first models !

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Tout est dans le titre ! Voici quelques conseils basés sur mon expérience afin de vous aider à trouver vos premiers modèles en tant que photographe de danse.
Vous le savez peut être déjà, “InMotion” est une série de photos dédiées à la performance artistique allant du danseur au sportif de haut niveau. Mais lorsque j’ai débuté, la série était quasiment, exclusivement, dédiée aux danseurs. Mon problème était simple… Comment trouver mes premiers danseurs et comment construire un solide portfolio ?
Car, oui, vous avez besoin d’un portfolio qui a de la gueule, si vous souhaitez séduire, marques, compagnie de danse, ou artistes reconnus. Je ne pouvais pas, à l’époque, m’auto proclamer photographe de danse, car je n’avais aucune expérience dans le domaine. Je n’avais fait que quelques reportages photos de battle hip-hop, je n’avais donc rien à montrer, rien à vendre.
Les options étaient maigres et la solution la plus plausible était de passer par le système de collaboration : pose contre photos. Une étape difficile, car comment convaincre quelqu’un de poser pour vous gratuitement ? Il n’y a pas de mystère, vous devez convaincre la personne que la qualité de vos photos valent autant que leur temps.
Alors comment procéder ? Où chercher ? Voici quelques pistes qui vous aideront à trouver vos premiers modèles.
Je suis de Strasbourg, donc aucune raison d’aller chercher des danseurs à l’étranger ! Faisons simple, faisons local. Comme beaucoup, je souhaitais travailler avec les meilleurs. Néanmoins, à vos débuts, n’espérez pas travailler avec des superstars. Pourquoi ? Parce que personne ne vous connait ! Malheureusement, c’est comme ça que ça marche. Les artistes souhaitent également travailler avec les plus grands, les meilleurs. A vous de les convaincre que vos photos peuvent être bénéfiques pour leur carrière. Cela peut vous prendre du temps.
La chose que j’ai regrettée d’avoir fait à mes débuts fut d’approcher les artistes sur les réseaux sociaux. C’est tentant, surtout si, après quelques recherches, vous apprenez que la soliste de la plus grande compagnie de la région habite près de chez vous. Pas mal de monde trouve encore cette méthode intrusive et non professionnelle. Multipliez vos chances de succès et sortez des réseaux sociaux. Décrochez votre téléphone et contactez les écoles de danse locales et les petites compagnies. C’est durant les répétitions du centre chorégraphique de Strasbourg que j’ai rencontré mes premiers modèles. J’ai demandé l’autorisation de prendre quelques photos pour un projet personnel et, à la fin du cours, j’ai approché les danseurs avec qui je souhaitais travailler.
Sortez de chez vous et assistez à des spectacles, des compétitions de danse. Renseignez-vous sur les responsables et organisateurs et présentez leur votre projet. Encore une fois, vous augmenterez vos chances de succès avec de petits évènements et compagnies car ils ont peu de budget pour leur communication et vous êtes, à ce stade, prêt à faire des sacrifices pour enrichir votre portfolio.
Evidemment, l’outil le plus simple à utiliser est le net. Rejoignez les forums et blogs dédiés à la danse. Un site comme networkdance.com peut vous être utile dans vos recherches. Si vous n’arrivez pas à trouver les compagnies de danse de votre région, faite une recherche en passant par les danseurs. Certains d’entre eux partagent leur parcours et vous pourrez ainsi plus facilement trouver certaines compagnies par ce biais. Facebook peut être utile si vous passez par les groupes. Il en existe beaucoup qui, justement, visent à faciliter le lien entre danseurs et photographes. Ne vous attendez pas à y rencontrer d’immenses stars internationales (quoique vous pouvez être surpris !), Il y a néanmoins de jeunes talents à la recherche de leur premier shoot. ModelMayhem est aussi une piste intéressante, j’ai pu y trouver une danseuse pour mon premier shooting à New York !
Lorsque vous faites vos premiers pas sur les groupes facebook, attention au contenu de vos demandes. Soyez le plus précis possible, et n’oubliez pas de préciser que c’est une collaboration. Plus votre annonce sera détaillée, plus elle paraîtra sérieuse aux yeux des autres membres du groupe et, par conséquent, vous augmenterez vos chances de réponses.
Vous allez, de toute évidence, devoir envoyer des tonnes d’emails et de messages, mais ne baissez surtout pas les bras. Insistez poliment, et ne vous inquiétez pas, nous sommes tous passés par là. trouver les bons contacts prend du temps. Certaines écoles, associations et compagnies reçoivent des centaines d’emails. Le votre se perdra facilement dans ceux ci. Après 9 mois de communication unilatérale avec l’Opéra du Rhin, j’ai eu le bonheur un jour d’avoir une réponse. J’ai pu, enfin cette année, officiellement travailler avec eux.
Pour booster votre travail et votre présence sur les réseaux sociaux, vous pouvez embaucher un danseur expérimenté. Personnellement je n’ai jamais eu les moyens de le faire. Les danseurs son très soucieux de leur image et ne souhaitent travailler qu’avec les meilleurs. Même si vous les payez, vos chances de succès sont maigres si vous n’avez rien de concret à leur présenter. Je ne conseillerai pas un débutant de commencer par cette étape, mais si vous en ressentez le besoin, à un moment de votre carrière, choisissez bien votre danseur. Il faut également que sa présence dans votre porftolio vous apporte quelque chose.
Bien évidemment tout ceci doit absolument être temporaire ! Ajoutez à tout cela mes quelques conseils concernant le partage de vos travaux en ligne et petit à petit on commencera à parler de vous. A ce stade, vous devriez avoir moins de mal à convaincre certains artistes de vous suivre, et ces derniers seront de plus en plus expérimentés, et vous commencerez surement à avoir vos premières demandes de shooting en marge de vos recherches. Vous êtes désormais un photographe avec une certaine expérience et vous possédez désormais un petit portfolio. Vous êtes fin prêts à franchir la prochaine étape… Rechercher vos premiers clients ! Vous avez de la matière pour commencer à démarcher des marques et compagnies de danse, etc. Ce n’est plus le temps d’attendre.
Qu’en pensez-vous ? Vous pensez que ces conseils peuvent vous être utiles ? Vous avez peut être des conseils à partager ? N’hésitez surtout pas car je suis curieux de lire vos expériences !

The title says it all, how did I find my first models for my series “InMotion” ? Quick tips based on my personal experience that may help you, if you’re starting out as a dance photographer.

You may know it by now, “inMotion” is now a series dedicated to performers from athletes to dancers. But when I started, it was heavily dance-oriented. Like a lot of beginners, I had one major problem back then… How do I find models, artists to start building a consistent portfolio.

Indeed, you need a strong portfolio if you want to seduce brands, companies or top world class artists to work with you. I just couldn’t proclaim myself as a dance photographer because my only experience was the cover of hip-hop dance competitions. So, without any images illustrating the direction of my project and the quality of my work, it was hard to convince anyone to hire me.

So you guessed it, your first pictures will be tfp (time for print) collaborations and this is maybe one of the most difficult thing to do when you start: convince people to pose for you… for free ! Of course, they will have your picture in exchange, but you will have to persuade people that the quality of your photos worth as much as their time.

So the first step was a huge one, especially when I needed to explore other dance styles. So how did I do it? Where did I find the first dancers of the series? Here are some tips on how to start to find your first models.

“Making of” feat. Věra Kvarčáková in Montréal.

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I’m from Strasbourg, so no need to hunt for ballerinas abroad. I searched locally. Like a lot of photographers, I wanted to work with the best artists, but when you start you can’t expect superstars to work with you for a simple reason : you’re nobody ! Yes, that’s how it works. They also want to work with the best photographers, so you’ve got to show them how strong your work is and how it can benefit their career.

The first thing that I’ve regretted doing, and a lot of people do, was approaching artists on social medias (facebook and twitter for example). I know that It can be tempting, and it happens that a primary ballerina lives next door and you managed to find her facebook page. Some still find this method intrusive and unprofessional especially if you’re a newbie. Get out of social medias and search for dancing schools and local companies instead. Pick up your phone and meet the artists where they are. I met my first dancers in a local dance school. I attended a rehearsal and ask for an authorization to make a few pictures for a personal project. At the end of the class, I met several artists and asked them to work with me.

Attend shows & competitions and you might meet people interested in your project. Go out and talk about your projects to the people that surround you. You never know who can give you a helping hand. Keep in mind that you will likely have more chances to reach someone who is interested in your project in small companies or dance schools in your area. Why ? They don’t have the budget for an experienced photographer, and you’re willing to make sacrifices to enrich your portfolio.

The web is an awesome tool ! Search for dance networks ( networkdance.com ) and blogs. Facebook groups are more efficient than personal messages. Instead of reaching out to dancers directly on facebook, find groups that were created to facilitate contacts between dancers and photographers. There’s a lot of them out there. Don’t expect to meet exceptional world class dancers (although you might be surprised ), but you still can meet young talented artists searching for their first shoots. You can also make some searches on networkdance.com. Once you’ve found an interesting profile in your area, look at the dancer resume and write down the name of his(her) company. Give a try to Model Mayhem ! I’ve met my first dance collaboration in New York there.

My first dance shoot in New York City with Savannah Lee

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Something that bugs me on facebook groups is the unclear and vague demands. In your messages, go straight to the point, explain exactly what you’re looking for with a maximum of details. Give information on where, when, how, why and precise the most important thing : It’s a time for print shoot (tfp) do not forget it ! Big arguments in facebook groups start when people do not specify it’s a tfp collaboration. No need for you to make enemies. Also, you will boost your chance of success by knowing what you want. This will show others that you’re serious about your craft.

I used to send a lot of emails and messages. Don’t take it personal when people do not answer you. Don’t give up and don’t be afraid to insist (politely). It takes time to find the right contact of a dance school. Some receive hundreds of email every day so yours could finish in the trash very easily. I’ve always wanted to work with the Opera National Du Rhin in my hometown and never knew how to reach out to them. After several calls, messages and a lot of patience (about 9 months), I finally got to meet someone to talk to. They finally contacted me this year to officially work with them.

Sarah Hochster Dancer at the Opera National du Rhin in 2014

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To give a boost to their work on social media some will not hesitate and hire dancers. I had no money at the time so this never was an option. But even if you have a lot of money, most of them will ask you for samples of your work and your resume. Their public image is important, they only want to work with the best. Without a strong portfolio, your chances are weak to convince them to pose for you. This is not something I would recommend at first, but if you do want to consider this option choose carefully the dancer. Depending on your budget, it has to be worth it !

Of course this is temporary ! Add to this the few tips on how to share your content on the web, and your name will slowly make it’s way in the community. People will look up to you, and might slowly consider working with a now experienced dance photographer. Once you will have gained some experience, and once you’ve built a solid portfolio, you will get to the next step… looking for clients. You will slowly be able to work with more experienced dancers and, who knows, you may quickly be spotted by a dance company or brand who will want your skills on their next campaign.

Vanesa Garcia 1st Solist – Grands ballets canadiens de  Montréal

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So what do you think? Did you find my experience helpful? Or maybe you have your own tips to share? Tell me and I’ll be glad to hear from you.

“Making of” feat. Bridgett Zehr in London

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Dance photography, how I found my first models !hazekware
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4 comments on "Dance photography, how I found my first models !"

  1. Yes, very helpful. Honestly, these are some of the things I figured I’d have to do but it is so nice to see people like you, whom I follow and look up to, go through and experience these things as well. I am doing different types of photography but really have a passion and love doing dance photography. This is where I would like to branch out to and pursue. I also want to split my website, FB, Instagram so that I have only dance images on it. Not exactly sure how I am going to do this but feel I have to. My Instagram has lots of dance images but it also has a lot of other stuff. Thanks again HKVisuals!

    • Thank you so much for your support Luis, and glad my experience can somehow help others. It isn’t uncommon for photographers to share similarities in their journey through photography. I love it when others share their stories and thought I would start and do the same. Wishing you the best for your future projects, see you soon and thanks again for being around !

  2. Your tips are very good.I do not want to complain, but we have the Canary Islands complicated. There are not many professional dance companies and events are covered by the press photographers. Big companies bring their photographers. I am very happy, I’m improving my image quality after other photographers and dancers practicing with local schools (TFP). Few can pay some money. But I have very lucky, I do what I like, although I can not devote 100% to it.

    • I totally understand ! I’ve been to the Canary island and I can roughly picture the situation there. You obviously do not have a lot of options. If you can manage to bring something new with your images maybe the big companies will take a look at your work and hire you for their events and projects. The road is long, it took me some time to make money with dance photography. I still shoot for non-dance related projects ! Keep persisting, improve your photography, find your own voice, maybe one day who knows, you will be the first dance photographer people will think of in the canary islands. Sorry for responding late, best of luck for the future !

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